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放眼大湾区 推机械人科研学术产业协作 为人类缔造更好
发布时间:2021-02-16        浏览次数:        

星岛环球网消息:一百年前,捷克科幻作家萨佩克在其剧作中首次提出“机械人”为人类服务的概念,时至今日,昔日的科幻构想已成为现实,智能机械人取代了很多人类的工作,大大推动工业化生产,造福人类。

去年,一场疫情遽然袭全球,自动化和智能化顷刻成为全球大势。香港中文大学(中大)的国际机械人及自动化技术专家刘云辉教授早在这股洪流前,已预视智能机械人产业的前景和潜力。刘教授自二○一六年起执掌中大天石机器人研究所,为的正是集结整个大湾区的跨学科研究专才,一起推动机械人技术发展,并鼓励专家学者走出象牙塔创业,将科研技术产业化,加速医疗及物流产业智能化,推动产学研协作,为人类缔造更好的未来。“学术研究与市场需求往往存在鸿沟,成为机械人技术发展的一大阻力,而我们希望做的是中间的那道桥。”刘教授说。

访问当日,来到位于科学园的香港物流机械人研究中心,刘教授的团队正在展示一款专为物流业研发的机械臂操作系统,“透过我们自行开发的三维视像镜头,收集环境数据,再改装坊间的机械臂,加入自行研发的抓手,让它能快速做到抓取、分货、摆件的工序,除了物流业,未来在餐饮和服务业上或许能派上用场。”刘教授介绍说。

发明智能叉车

引领新技术“驶”出实验室

系统中所用到的部分技术,正是刘教授在中大苦心钻研多年的视觉导航、抓取及定位技术。乍看以为只是教授学术研究的成果示范,谁不知原来是即将推出市场的新产品,“五年前,我跟两位博士学生申请大学资助,成立了‘未来机器人有限公司’,开始研究如何将学术成果变成社会能够实际应用的技术。而这套系统就能配合我们早年推出市场的智能叉车系统,一条龙提高物流业的运作效率。”

刘教授口中的智能叉车系统,正是他与团队研发了五年,初次推出市面的作品,“我们先做了一些调查,发现单在内地,叉车已多达一百五十万台,但需靠人手操作,无奈近年愈来愈少人入行,导致人手不足。”有见市场潜力和需求十分庞大,刘教授的团队决定研发一套智能组件,只要加装在现有的电动叉车上,便能根据镜头收集的环境数据,在不需人手操作及改装仓库下,精准地自主导航运行。“当原型开发了出来,便要考虑资金、人才和客户何来。对我们这些学者来说,是另一难题。”

对刘教授而言,由学者身份走入市场,过程需要很大的思维转变,“做研究只需要走在最前,能成功一、两次已算是大突破,但透过创业把学术知识转移到社会,就不能忽略市场需求,而所用的技术要百分百可靠,背后有很多学术以外的考虑,而这过程,我们称为技术转移。无奈香港市场很小,导致很多科研成果无用武之地,而且很多本地的精英人才都集中在医科、法律等行业,却忽略了技术转移的成功需要跨学科人才的配合。”刘教授续说。

把握大湾区发展机遇

集结跨学科人才

适逢近年内地力推大湾区发展,吸引大量资金、人才和机遇,刘教授亦在万难之下看到机遇,“公司在第一年就获内地的创投基金看好,而我们首个客户亦是一个香港个人护理品牌公司在内地的工厂。

对方让我们将产品原型放到生产车间试行,并提供意见让团队不断改良,甚至研发新的型号,适应不断变化的市场需要。”

五年后的今日,刘教授的公司已由三人扩展至近二百名员工,并在大湾区设有分部,“让人看得见发展前景,亦自然能吸引更多专才投身这专业。现时公司的研究团队核心成员都是中大毕业的博士,而我们研究所人员非常国际化,除了来自内地,亦有来自墨西哥和欧洲的人才。”

从创业的成功经验之中,刘教授明白了解市场需求、吸引人才、资金和客户,正是推动技术转移背后的成功关键。“中大去年于福田开辟了五千平方米用地设立中大深港创新研究院。中大天石机器人研究所在该研究院设立据点,供学生在内地从事研发项目,同时藉此了解大湾区文化,以及内地物流和医疗产业的趋势和

发展,为将来在大湾区和内地发展试水温。”

透过设立此据点,研究所集结大湾区的机械人技术、物料、医疗、工程等界别的跨学科专才。推动学术研究之余,亦重视与产业协作,并化身初创孵化平台,鼓励中大师生创业,将研究成果转化成产品,推动社会进步,“我们希望集结跨学科人才一起协作,让他们了解市场和业界的需求,同时为他们物色投资者和合作伙伴。”

现时由研究所“走出来”的初创企业已有五、六间,除了与物流业相关,亦有研发医疗手术机械人、建筑机械人、癌症X光片自动诊断技术、复康机械人等的创新企业。“在研究所的推动下,喜见他们愈做愈好。随着成功的例子愈来愈多,我们希望年轻一代看得见机械人技术研发的无限前景,及相关行业的未来,从而吸引他们投身和从事相关研究和行业,一起推动智慧城市,令社会变得更好。”刘教授说。

▲除了物流业相关的机械技术研究,刘教授(左一)指近年中大天石机器人研究所亦积极研发医疗相关的智慧机械装置,以提高手术的精准度及安全性。

▲刘教授的团队正在研发一套机械臂抓取装置,配合智能叉车组成自动化的机械物流链,进一步推动物流业智能化,以配合业界需要。

▲刘云辉教授钻研机械人技术多年,一六年与研究团队一同创业,将研发出的智能叉车化成产品推出市场,至今售出近二百架。

▲研究所近年在福田的中大深港创新研究院建立据点,吸引大湾区专才一同研发机械技术。

撰文:刘奕旭 摄影:Jamie 设计:fung